La palabra ninja proviene del kanji y también se utiliza el término original empleado en idioma japonés shinobi-no-mono, el cual se  refiere a los practicantes del ninjutsu, como táctica de guerra y no como arte marcial, donde nin significa escabullirse y jutsu significa arte o destreza, por lo que juntos el significado es “el arte de escabullirse o arte del sigilo”.

La palabra ninja se volvió popular en la cultura occidental posterior a la Segunda Guerra Mundial y prevaleció sobre shinobi debido a que era más fácil de pronunciar para los extranjeros.

Los guerreros ninja utilizaban una amplia gama de armas como espadas, shuriken o cadenas. Además eran expertos en la preparación de venenos y explosivos.

También eran entrenados en el “arte del disfraz”, que utilizaban para pasar desapercibidos dependiendo del lugar en el que se tuvieran que introducir, a diferencia de la típica vestimenta con la que hoy día se les identifica (foto a la derecha).

Los ninjas fueron utilizados por líderes militares debido a su naturaleza mercenaria, totalmente contraria a los ideales del samurai. A los samurai, el daimyo (el soberano feudal) no podía exponerlos a trabajos como el espionaje o asesinatos, si eran descubiertos su reputación sería destrozada. Para estos trabajos preferían contratar a ninjas, que generalmente procedían de clases sociales bajas.

¿Cómo se reclutaba a un shinobi (ninja)?

A partir del siglo XV en adelante, distintas familias de guerreros comenzaron a desarrollar sus propias técnicas de espionaje y asesinato. Estas técnicas fueron transmitidas de padre e hijo o entre maestro y alumno, aunque no siempre tenían relación sanguínea.

La estructura típica de las organizaciones de shinobi estaba compuesta por tres rangos:

  • Los líderes o Jonin mantenían el contacto con los interesados en sus servicios y cerraban los tratos.
  • Después estaban los sublíderes o Chunin.
  • Finalmente estaban los agentes o Genin, que son los que llevaban a cabo las tareas.

¿Cómo es el entrenamiento de un shinobi?

Los niños ninja eran entrenados del mismo modo que un guerrero samurai:

Un samurai completo debía de ser diestro por lo menos en el uso de la espada, el arco y la flecha, la lanza y posteriormente en el uso de armas de fuego. Del mismo modo, se les instruía en el uso de estas armas mientras se montaba a caballo, además de que se esperaba que supieran nadar y bucear. Para un niño de una familia de ninjas el currículo era más extenso y exigente: además de lo anterior, se requería que supiera el uso y preparación de explosivos y venenos, además de que se les entrenaba en supervivencia en campo abierto.

Además de todo, debido a que la naturaleza del ninja era pasar desapercibido debían de tener un amplio conocimiento de los roles de cada personaje para convencer en el papel que debían interpretar como espias.

Concepto e ideología ninja-shinobi

Los jóvenes ninjas debían de asimilar el concepto de la muerte y perder el miedo a morir debido a las tareas a las que eran encomendados, aspecto similar al de la filosofía del samurai y el bushido.

Las diferencias entre los dos grupos mencionados anteriormente eran dos principalmente:

  • Los ninja no solían realizar el seppuku, ritual de suicidio que efectuaban los samurai por excelencia.
  • El ninja debía aceptar como legítimos sus métodos en una sociedad regida por el idealizado concepto samurai.

La batalla era muy diferente para un shinob, una vez que su trabajo estaba terminado, huiría furtivamente en el anonimato.

¿Es la vestimenta ninja la que conocemos? ¿Qué armas usaba para defenderse y atacar?

La vestimenta con kas que se los retrata habitualmente, completamente de negro, no tiene sustento histórico, solo se documenta que la finalidad de los ninja era camuflarse con el enemigo.

El Buke Meimokusho relata:

“Ellos viajaban disfrazados a otros territorios para juzgar cual era la situación del enemigo, engañarían con el afán de mezclarse con el enemigo para descubrir huecos, introducirse en sus castillos para incendiarlos o asesinarían, llegando en secreto.”

Armas y equipo

El arma más importante para un ninja era el típico sable japones conocido comúnmente como katana, en una versión más corta y recta de lo usual, a la cual se le denomina generalmente como ninjato o shinobigatana.

Debido a que esta espada recta podía ser usada tanto ofensiva como defensivamente, no había necesidad de utilizar algún tipo de escudo lo que facilitaba que estos guerreros viajaran lo más ligero posible. A diferencia de los samurái que solían portar su sable en el cinturón, debido a la movilidad que requerían los shinobi, la espada recta era portada a la espalda, con la tsuka (mango) cercana a la oreja izquierda y el filo hacia afuera.

La principal técnica o arte marcial que dominaban sin el uso de armas era la del jūjutsu. Otras escuelas enseñaban la ryū Guokku, que consistía en el empleo del pulgar y el resto de los dedos para golpear puntos vitales del cuerpo humano. Otra escuela, la ryū Koto, se especializó en el koppo, que se centraba en romper los huesos del contrincante

¿El último Ninja?

Kawakami es el 21º jefe de la familia Ban, uno de los 53 que crearon el clan ninja Koka. Comenzó aprendiendo ninjutsu (técnicas ninjas) a los seis años, de la mano de su maestro Masazo Ishida.

“Yo creía que era un juego, no pensaba que estaba aprendiendo ninjutsu (…) Incluso me preguntaba si me estaba entrenando como ladrón, porque mi maestro me enseñaba a caminar silenciosamente y a cómo entrar en una casa sin ser descubierto (…) Aún puedo mezclar algunas hierbas para lograr un veneno que no necesariamente sea letal, pero que puede hacer creer que uno tiene una enfermedad contagiosa (…) No eran solo asesinos como alguna gente cree a causa de las películas, tenían que ser pertenecer a alguna de las categorías o castas que se establecieron durante el gobierno Tokugawa: guerreros, campesinos, artesanos y comerciantes” dice Kawakami a la BBC.

Existen muchas teorías sobre qué clase de tareas realizaban: se cree que algunos ninjas eran campesinos y otros vendedores ambulantes que utilizaban sus empleos diurnos para espiar.

El octogenario Masaaki Hatsumi asegura que él es el líder de otro clan ninja, el Togakura.
Hatsumi es el fundador de un centro internacional de artes marciales llamado Bujinkan.

Hatsumi ha colaborado con infinidad de películas como asesor de artes marciales y sigue practicando sus técnicas de ninja.
Kawakami y Hatsumi tienen algo en común: ninguno ha designado un sucesor que sea el próximo gran maestro ninja.

“Durante las guerras civiles del período Edo las habilidades de los ninjas para espiar y matar o mezclar medicinas eran útiles. Pero ahora hay armas de fuego, internet y mucho mejores fármacos, así que el arte de ninjutsu no tiene cabida en los tiempos modernos” dice Kawakami a la BBC.

La influencia en la cultura popular japonesa

Los ninja son reconocibles por su vestimenta e identificados usualmente como criminales y asesinos silenciosos que arrojan shuriken (unos proyectiles afilados con forma de estrella), o la cerbatana fukiya, mientras realizan acrobacias.

Dentro de las series de manga se destaca Naruto (ナルト) de Masashi Kishimoto, la cual luego fue adaptada al anime. El manga trata sobre un ninja adolescente llamado Naruto Uzumaki que tiene encerrado en su interior al «Zorro de Nueve Colas» (Kyūbi no Kitsune). La historia principal sigue a Naruto y al crecimiento individual de sus amigos, junto a su desarrollo como ninja.

Fue durante los años 1960 en que los shinobi se hicieron verdaderamente populares en Japón en libros, revistas, series de televisión y películas.

En Japón existen varios museos o parques temáticos dedicados a los ninjas, aunque sin duda debido a su importancia histórica el lugar más importante se encuentra en Iga-Ueno en la Prefectura de Mie

La Iga-ryu Ninja House es una típica casa ninja creada con el objetivo de proteger las armas, explosivos y la tecnología manufacturada instalando trampas y falsos recorridos. La casa ninja house parece una simple granja pero esconde muchos secretos: rutas de escape, puertas ocultas, lugares con espadas escondidas y otros trucos. La guía es una kuno (ninja mujer) que guía a los visitantes por cada parte de la casa mostrando en dónde están los trucos y las trampas.

Fuente: marcialarte.com+bbc.com + iganinja.jp + wikipedia+sagarymon@xiahpop