Así como en Latinoamérica disfrutamos de la comida coreana, existe en Seúl un restaurante que presenta a los coreanos lo mejor de los platos latinos y que, además, es un punto de encuentro para aquellos latinos que quieren disfrutar de su gastronomía, a pesar de las distancias.

Se trata de Casa Latina, el restaurante en Corea del Sur que sueña en mostrar a los coreanos lo mejor de la gastronomía latina.

Bruce Sol Lee, de sangre coreana y latina

Detrás de este proyecto llamado «Casa Latina» hay dos personas que trabajaron muchísimo para hacer real este sueño. Se trata de Bruce Sol Lee, descendiente de coreano por parte de su padre y ecuatoriano por parte de su madre, y de su esposa paraguaya Marcela Rojas.

Bruce y Marcela, de Latinoamérica a Corea del Sur
Bruce vivió en diferentes países de Latinoamérica, debido a las actividades laborales de su padre, y siempre la comida fue un foco de adaptación positiva a los lugares en los que radicaban.

Tengo gratos recuerdos de El Salvador, tanto así que aun puedo oler las pupusas del mercado central de San Salvador. Y, por supuesto, también tengo grandes recuerdos en Ecuador, un ceviche de camarón o una guatita.

Solo de pensar en ello, me hace querer subirme a un avión y revivir nuevamente esos sabores. O ir a comer tacos con los amigos de mi padre (entre coreanos y mexicanos).

ecuerdo que sus hijos mencionaban que no había mejor cosa que un taco al pastor con un poco de kimchi lo cual me resultaba normal en mi vida de descendiente de coreano, pero más aún para mis amigos que tenían ambos padres coreanos.

Pero el destino llevó a Bruce a viajar a Corea del Sur, el país de su padre, e instalarse allí.

Una vez terminado mi paso por el colegio en Quito-Ecuador, tenía en mente realizar mis estudios superiores en los Estados Unidos.

Pero en esta vida estamos destinados a seguir nuestro camino, ya sea por uno u otro medio, y mi destino estaba en Corea.

Mi padre tuvo que venir a Corea por un motivo personal, y al final me convenció de venir a continuar mi vida académica en Corea.

Sabiendo de los retos que implicaba venir y adaptarme a una cultura nueva, que a pesar de llevarla en las venas, implicó dejar todo en Ecuador, y tomarme un año sabático para adaptarme.

El nacimiento de Casa Latina

Casa Latina es el nombre del restaurante latino que abrió Bruce junto a su esposa, está ubicado en una zona central de Seúl. En un sitio un poco alejado de todo el bullicio de Hongdae, entre las estaciones Hongik University Station y Sinchon Station.

Casa Latina no nace de la noche a la mañana, es un proyecto de mucho tiempo, de muchas lágrimas, de muchas noches sin dormir, de mucha comida tirada a la basura a la hora de experimentar, de mucha presión de mucho de todo.

Muy aparte de la necesidad de un estudiante por quedarse corto de dinero a la hora de pagar su semestre, Casa Latina no nació de la necesidad económica sino de la necesidad de tener un pedacito de nuestro continente en Corea.

Repasando más de la historia de Bruce y Marcela, y el surgimiento de Casa Latina nos cuenta como llegó a tomar la decisión de comenzar el proyecto:

Al principio trabajé de todo: en fábricas, en construcciones, en decoración de interiores y hasta en el gasoducto de la ciudad.

Diría que lo que me llevó a dedicarme a la comida al 100% fueron dos motivos: tener a mi esposa la mejor chef del mundo a mi lado, ella es paraguaya y desde siempre fue representante, no solo de la comida guaraní, sino de toda Latinoamérica.

Ella fue quien me motivó a probar en la gastronomía porque (aquí mi segundo motivo) tenía que pagar las cuentas de mi Universidad. Pagarte tus estudios no es fácil ni aquí ni en ninguna parte del mundo.

Fue entonces que Bruce dividió su tiempo entre la universidad y el mundo de la gastronomía latina.

Luego de haberme graduado, decidimos emprender un negocio con mi esposa, quien es una chef de profesión de familia de cocineros de renombre y a pesar de que ella tenía la posibilidad de renovar su contrato laboral con un sueldo por encima del salario básico, decidimos arriesgarnos y emprender.

Bruce y su esposa se dedicaron a lleno a la gastronomía, algo que empezó como una necesidad se transformó en un sueño.

Y comenzó con el apoyo de la gente de la comunidad hispana que venían a comprarles empanadas y hasta diplomáticos de las diversas embajadas latinoamericanas en Corea que extrañaban los sabores sus naciones.

Remarco que fue un riesgo ya que todo negocio tiene un futuro incierto, pero con 10 años de experiencia a nuestras espaldas, con recetas ya probadas en toda Corea y desarrolladas a lo largo de los años, y además contar con el apoyo de toda la comunidad latinoamericana, así como los pedidos fijos de muchas embajadas, teníamos ese colchón que nos alivianaba un poco iniciar.

Los coreanos y la comida latina

La comida latina es un término bastante amplio que incluye muchas culturas y sabores. Bruce nos lo explica muy bien:

Hablar de “comida latina” en general no es tan simple como parece, ya que a pesar de que todos los países latinoamericanos tuvieron un pasado colonial similar entre si y una mezcla con la cultura española debemos ser conscientes que a pesar que un caribeño disfrutaría de una asado argentino porque se trata de carne, un argentino no disfrutaría de un plátano maduro (tajadas) con queso como plato principal y lo mismo pasaría si le ofreces mate caliente a un colombiano pero le quitas su café de la mañana.

Casa latina va de norte a sur, Bruce se encarga de la comida del norte de Sudamérica que involucra cocinar y combinar granos con condimentos como el achiote. Marcela se encarga de pensar en la parte sur del continente, preparando las carne a la parrilla, una milanesa o los chorizos con morcillas.

Lo que diferencia la cocina latina del resto, es la variedad y la potencia de aromas y a la vez su elaborada forma de prepararse. 

Hay pocas partes en el mundo en la cual la preparación de la comida sea tan elaborada, claro, esto hablando de ciertas zonas de Latinoamérica como la zona andina y otras en las cuales con más influencia europea trabaja más la fusión de técnicas.

Casa latina también tiene sus platos preferidos.

Hay dos platos que disfrutamos con mi chef preparar en Casa Latina. Sin duda alguna y el plato o entrada insignia que son las empanadas, vivimos por las empanadas y las preparamos con toda clase de masas, rellenos, por zonas o países y hasta hacemos fusiones, debo recalcar que no todas están en el menú, pero si hacemos eventos de distintos países entonces entran sin duda como cuando hicimos un evento para promocionar vinos Malbec argentinos y preparamos empanadas Mendocinas (Mendoza). Hace un par de días festejamos las fiestas patrias chilenas e hicimos las famosas empanadas de pino, aunque honestamente debo decir que las empanadas de harina de trigo son un éxito total por la variedad que presentamos en un solo set. Otro platillo que ha tenido gran acogida en el medio es la “Bandera” un plato ecuatoriano que lo solíamos preparar en casa cuando vivíamos en Ecuador. Básicamente es una mezcla de granos cocidos a lo que llamamos menestras. Para nosotros representa la diversidad gastronómica que existe en nuestro continente»

La gran curiosidad que tenemos todos es si los coreanos consumen platos latinos. Bruce nos cuenta que las empanadas son los reyes de la cocina latina en Corea:

No a todos los coreanos les gusta experimentar con comida exótica, pero si con algo que tenga un toque diferente y a la vez les parezca familiar, y la empanada, por mucho que sea nuestro, tiene un gran parecido a otras empanadas en diferentes puntos del mundo o como es el caso del mandu (만두) la empanada coreana.

«La empanada hoy es conocida en Corea (a pequeña escala) gracias no solo a mi labor en festivales y eventos si no a la de otras personas que pusieron restaurantes antes que yo y que tenían empanadas en su menú.

Pero algo hay que recalcar y es que los coreanos no conocen más allá de la comida US/mexicana tales como: tacos, burritos, quesadillas, tortillas, fajitas, etc. al estilo estadounidense.

Hay un lindo reto en camino de Casa Latina y es que tenemos el deber de preparar comida latinoamericana siempre respetando la receta original/tradicional para llevar a la mesa comida autentica»

Reuniones de embajadas y eventos en Casa Latina

Además del formato restaurante, Casa Latina, es también un punto donde se realizan eventos organizados por diferente comunidades latinoamericanas o por embajadas.

Allí han pasado festejos de comunidades ecuatoriana, paraguaya, peruana, chilena, panameña, costarricense, colombiana, venezolana entre otros.

«Recuerdo que luego de haber celebrado varios encuentros de diversas comunidades, se nos dio la oportunidad de hacer nuestro primer evento masivo (antes de la pandemia) sin fines de lucro y a total beneficio de dos fundaciones que tratan el cáncer en niños de Venezuela. Eso fue algo que definitivamente sobrepasó esa sensación de satisfacción que sientes al hacer lo correcto. Lisa y María Fernanda un par de luchadoras y dignas representantes de la mujer venezolana en Corea quienes dieron ese empujón para que todo esto se haga realidad el año pasado»

Casa Latina tambien formó parte de festivales, en donde con sus stands logran extender aun más la gastronomía latina en el territorio coreano.

Siempre sentimos la presión en nuestras espaldas de representar a nuestros países de la mejor forma posible.

Sin embargo, la sensación de que tienes a la hora de ver la cara de un extranjero probar tu comida es algo que paga todo el esfuerzo siempre y cuando ames lo que haces mas allá del interés económico.

Casa Latina, un sueño que sigue creciendo

Sin duda muchos proyectos están siendo analizados y tomando siempre en cuenta la situación actual de la pandemia.

En lo personal estoy convencido que hoy por hoy dar un paso no acertado no es conveniente para el futuro de ninguna grande o pequeña empresa.

Por este motivo, muchos proyectos que tenemos entre manos se han visto postergados hasta tener la seguridad de poder sacarlos adelante en un futuro.

Por lo pronto seguiremos en Casa Latina proveyendo no solo de un plato caliente de comida sino también de esa calidez humana que tanto necesitamos cuando salimos de nuestras casas y hacemos una maleta llena de sueños para atravesar el mundo y escribir nuestra propia historia.

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Fotografías: Casa Latina Corea | Redacción: Samanta Farias ©2008-2020 XiahPop | Todos los derechos Reservados | All Rights Reserved